Cientistas detectam primeira molécula quiral no espaço, aumentando nossa compreensão do universo

Imagem de capa: jordygoovaerts0 via Pixabay

Uma equipe de cientistas usando radiotelescópios extremamente sensíveis descobriu a primeira molécula orgânica quiral complexa no espaço interestelar. Uma molécula é considerada quiral quando a imagem espelhada de uma molécula não é sobreponível com ela própria, ou seja, quando o seu “reflexo” não é simétrico à sua estrutura original. A molécula, conhecida como óxido de propileno (CH3CHOCH2), foi encontrado perto do centro de nossa galáxia em uma enorme nuvem de formação de estrelas de poeira e gás conhecido como Sagittarius B2 (Sgr B2).

A pesquisa foi realizada com o telescópio da Fundação Nacional de Ciência Green Bank (GBT) em West Virginia, e observações de apoio adicionais foram tomadas com o radiotelescópio Parkes , na Austrália.

“Esta é a primeira molécula detectada no espaço interestelar que tem a propriedade de quiralidade, tornando-se um salto pioneiro em frente na nossa compreensão de como as moléculas prebióticas são feitas no universo e os efeitos que elas podem ter sobre as origens da vida”, disse Brett McGuire, químico e pós-doutorando na Radio Astronomy Observatory Nacional (NRAO) em Charlottesville, Virgínia. Ou seja, a descoberta dessa molécula nos ajuda a compreender como poderia ser o ambiente terrestre antes da origem da vida e, desta forma, compreender como este ambiente pode ter favorecido o surgimento e desenvolvimento da biodiversidade na terra.

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Um exemplo de molécula quiral. Perceba que a versão espelhada da molécula é assimétrica com a molécula original (Imagem: Domínio público, extraído de WikiMedia)

“O óxido de propileno está entre as moléculas mais complexas e estruturalmente detectados até agora no espaço”, disse Brandon Carroll, um estudante de graduação em química no Instituto de Tecnologia da Califórnia em Pasadena. “A detecção desta molécula abre a porta para que novas experiências determinem como e onde a quiralidade molecular surge e por que uma forma pode ser ligeiramente mais abundante do que a outra. ”

Com os dados atuais, no entanto, os cientistas não conseguem fazer a distinção entre as versões dextrógira (do latim dexter, direito) e levógira (do latim laevus, esquerda). Para uma mesma composição química, as moléculas quirais congelam e evaporam à mesma temperatura, bem como possuem o mesmo espectro. “Esses espectros são como sombras das suas mãos”, disse Carroll. “É impossível dizer se a mão direita ou a mão esquerda está lançando a sombra”. Isto representa um desafio para os pesquisadores que tentarão determinar se uma versão de óxido de propileno é mais abundante do que o outro.

O artigo foi publicado por McGuire e Carroll na revista Science. Eles também estão apresentando seus resultados na reunião da American Astronomical Society, em San Diego, Califórnia que acontece de 12–16 de junho de 2016.

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Referência: NRAO

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